在托马斯·埃里克·邓肯将埃博拉病毒带入美国之前,人们普遍认为这种疾病是一种外来瘟疫,主要针对贫困的西非和那些敢于在那里做志愿者的人。而该病毒传染给了负责照顾邓肯的两名护士——可能是由于多次违反医疗规程所致——这让人们密切关注美国对可能爆发的疫情的准备情况。美国总统巴拉克·奥巴马甚至上周宣布任命一位“埃博拉沙皇”来管理美国病毒的检测、隔离和控制。

医疗和公共卫生专家一直向公众保证,没有必要担心。疾病预防控制中心 (CDC) 和其他卫生机构正在幕后工作,煞费苦心地追踪任何可能与邓肯有过接触的人,并隔离那些可能传播疾病的人。人们认为,由于美国卫生系统的强大,在美国几乎不可能传播疾病。

但正如最近发生的事件所表明的那样,强大的卫生机构不应被视为理所当然。事实上,在过去十年中,政府削减了几家顶级卫生机构的预算,包括疾控中心、国立卫生研究院 (NIH) 以及州和地方卫生部门。例如,在 2005 年至 2012 年间,疾控中心 损失了 17% 的资金,官员们最近报告称,分配给埃博拉类卫生紧急情况的资金比 2003 年减少了 10 亿美元。

州和地方层面面临的挑战可能更大。约 23% 的地方卫生部门 报告称 ,2011 年公共卫生准备计划被削减甚至取消,另有 15% 的地方卫生部门报告称,2012 年也出现了类似的削减。仅在 2014 年, 医院准备计划(将地区医院与地方卫生部门联系起来,以应对潜在的公共卫生紧急情况)就遭遇了 1 亿美元的预算削减。

这些减少已经产生了影响。医院防备计划专门用于培训医务人员在埃博拉等不可预见的流行病爆发时如何控制疾病。如果该计划得到足够的资金,现在感染的两名护士也许仍然很健康。

国立卫生研究院为埃博拉等疾病的理解和治疗提供重要资金,但该院的预算也遭遇了削减。 过去十年,国立卫生研究院的预算大部分时间都处于停滞状态,只有 2013 年等几年预算大幅削减。这迫使一些富有成效的研究实验室关闭,原本可能挽救生命的研究(如埃博拉疫苗研究)被搁置。

近年来预算大幅削减的一个原因是,公共卫生机构通常运作低调,远离公众视线。它们在最好的情况下,可以悄无声息地预防疾病,几乎不留下任何明显证据来证明其至关重要的作用。因此,在经济繁荣时期,公共卫生资金一直难以获得,是首批削减的目标之一。

但像当前埃博拉疫情这样的全球卫生紧急情况凸显了这些财政优先事项的愚蠢。虽然我们通常不会过分依赖我们的卫生基础设施,但当疾病和死亡来敲门时,它的重要性就变得非常明显。

事实上,尽管美国爆发严重埃博拉疫情的威胁仍然很小,但这并不是自满的理由。随着西非病例数量的增加,该地区以外爆发疫情的可能性也在增加。当国际社会成员无法控制疫情时,最富有、最强大的参与者——美国——有义务介入并努力做到这一点。

但预算削减已经损害了美国履行这一义务的能力,因此可能要付出比决策者预期更多的代价。9月底,奥巴马承诺拨款8800万美元并派遣3000名士兵支持利比里亚抗击埃博拉病毒。但他的决定是在疫情持续数月、确诊6000例埃博拉病例、还有更多病例被认为未被发现之后才做出的。如果疾控中心的资金处于适当水平,美国的支持——以训练有素的公共卫生专业人员而不是地面部队的形式——可能会更早部署,而且更有效。

讽刺的是,CDC 及其领导层因对邓肯的治疗不当以及由此导致的埃博拉病毒传播而受到严厉审查。然而,如果现在嘲笑 CDC 的那些立法者在过去几年里听取了更多支持的请求和对资金不足后果的警告,也许美国就不会陷入今天的境地。

公共卫生的指导原则是防患于未然,这需要对能够保护我们的机构进行长期投资。我们的集体健康和福祉就是这些机构有效性的证据。

幸运的是,埃博拉疫情不太可能让美国人完全暴露在过去十年糟糕的财政选择之下。但这种疾病突然出现在全球舞台上,提醒我们如果不保持警惕,将会发生什么。下一次疫情可能就在眼前。我们必须确保做好充分准备。