最新的科学进步很快将使我们能够掌控进化本身。合成生物学是一种新型工程,涉及创建复杂的新生物系统。它是生命科学、工程学和生物信息学知识融合的结果,这一新领域中最有前途的创新——基因设计、蛋白质制造和天然产物合成——可能会对我们的生活产生革命性影响,特别是在能源和药品生产方面。它带来了巨大的机遇和风险。

早期的创新可能包括个性化、基因组特异性药物,用于治疗癌症和帕金森病和阿尔茨海默病等退行性疾病,以及旨在抵消污染影响的亲环境细菌;想象一种微生物“吃掉”受污染水体中的有毒物质。作为现有有限能源的替代品,我们还可以设计大规模生产纤维素乙醇——一种可再生的植物基生物燃料,碳排放量极低。

另一方面,合成生物学也可能被证明是极其危险的。即使是开明的公民和科学家,也对这一领域抱有极大的担忧——这是理所当然的。这些创新具有巨大的潜在好处,但如果没有适当的监管,它们可能会造成毁灭性的后果。某些 DNA 产品具有巨大的毒性或致病性:疯牛病只不过是一种朊病毒——一种比病毒还小的微小蛋白质——但其影响可能是毁灭性的。

这些新的 DNA 产品对健康和全球安全影响重大,但对于流氓国家或科学家来说,复制相关技术并不需要花费太多精力。核心知识并不难获得,如果一个理解能力超出业余水平的实体有意使用或滥用它,他们也不会觉得很难做到。即使是对有积极意图的工程师来说,使用纳米材料也是极其危险的:如果你在没有必要监督的情况下制造微小粒子,有时结果会小到足以在与正常 DNA 序列接触时整合到它们中,从而产生无法预见的突变。

除了这些安全威胁之外,合成生物学的兴起还带来了一系列伦理问题。从哲学层面上讲,我认为人类是情感的、不道德的利己主义者。我们的道德指南针由我们身处的框架所引导,我们主要受自身利益和情感动机的支配。这些动机与生物创新相结合,现在正引导我们实现个人增强,包括身体和认知方面的增强。

认知增强则更加成问题,尤其是因为思维决定了我们是谁。大约十年内,我们将有能力增强我们的思维灵活性,不仅是在智力方面,还包括我们的情绪(或缺乏情绪)。虽然我们可能假装不是这样,但情绪是生理、细胞和亚细胞神经化学事件;一旦我们更好地理解这一点——我们已经知道很多了——我们应该能够影响情绪。

生物和认知增强的概念本身就提出了一些重要问题。谁将获得增强?这是否会在获得增强的人和非获得增强的人之间造成危险的社会鸿沟?贫富差距长期存在,已成为今年《展望》的主要趋势。合成生物学是否会导致社会内部和跨社会更加危险的不平等?父母是否有道德和法律权利按照自己的意愿设计婴儿?还是应该有生物伦理监督审批机制?这些都是严重的问题,它们不仅影响个人,还影响国家层面。

所需的保护性应对措施并不容易,但却是必要的。我们必须致力于建立既能减轻风险又不会扼杀创新的监督机制。由于涉及的国家和商业利益多种多样,监督只能由一个强大的多利益相关方组织提供——该组织既可以追究国家责任,也可以追究非国家行为者的责任,从生物技术公司到个人科学家。

最重要的是,我们应该记住,人性是一个不确定的变量。我们天生具有道德观念与人类历史上充斥的残酷、不平等和其他一切相冲突。我们绝不能对人性的美德感到自满——因此,需要非常严格的治理模式来应对这些极其强大的新工具。